Augmented reality. Als je de laatste technologische ontwikkelingen een beetje volgt, heb je er vast al eens over gehoord, of AR. Techreuzen als Google en Microsoft zijn er al langer mee bezig, en het lijkt een kwestie van tijd voordat augmented reality niet meer weg te denken is uit ons leven.

In dit artikel vertel ik je kort wat augmented reality is, en hoe het is ontstaan. Ook kijken we naar een paar interessante trends, en tot slot naar wat mogelijke toepassingen van AR voor jouw bedrijf.

Wat is augmented reality?

Omdat je op het gebied van technologische ontwikkelingen vaak doodgegooid wordt met allerlei vage begrippen, is het belangrijk om eerst te onderzoeken wat augmented reality precies inhoudt.

Zoals de naam al een beetje doet vermoeden, vult augmented reality de realiteit aan. Het is een technologie die als het ware een laag van computergegenereerde beelden in de echte wereld projecteert. Meestal gebruik je je smartphone of tablet, maar er is ook speciale hardware voor.

De simpelste manier is wel om je telefoon te gebruiken. Je gebruikt het beeld van de ingebouwde camera, en via een app worden er digitale elementen aan dat beeld toegevoegd. Het meest bekende voorbeeld van zo’n app is Pokémon Go. In dat spelletje richt je je camera op je omgeving, en met een beetje geluk loopt er net een digitale Pokémon langs, die je vervolgens kunt vangen. Maar er zijn bijvoorbeeld ook musea waar je de camera van je smartphone op een schilderij kunt richten, en je vervolgens extra informatie over dat kunstwerk krijgt.

 

 

 

 

Zoals ik zei, is er ook al speciale hardware ontwikkeld voor augmented reality. Dat heeft als voordeel dat je niet met je smartphone voor je gezicht loopt, waardoor het er allemaal een stuk realistischer uitziet. De HoloLens van Microsoft is hier een voorbeeld van. Het nadeel is natuurlijk weer dat je wel een beetje voor joker loopt met zo’n apparaat op je hoofd.

AR, VR of MR?!

Naast augmented reality hoor je ook veel over virtual reality (VR) en mixed reality (MR). Ik wil er in dit artikel niet te veel over uitweiden, maar wel kort het verschil uitleggen.

VR is anders dan AR, omdat je volledig ondergedompeld bent in een andere realiteit. Je hebt dus geen contact meer met de fysieke wereld om je heen. MR is wel heel erg vergelijkbaar met AR, en kan wat dat betreft ook gezien worden als een marketingterm. Het enige verschil is dat de computergegenereerde beelden in MR vaak aan een fysiek voorwerp gekoppeld worden, waardoor er meer interactie mogelijk is.

Geschiedenis van AR

De eerste AR-hardware stamt al uit de jaren 60. Het apparaat ziet eruit alsof het zo bij de opticien vandaan komt, en heeft een indrukwekkende naam: The Sword of Damocles. Het enige wat je ermee kon was een geometrisch patroon over het beeld van de gebruiker projecteren. Niet echt praktisch, dus.

In de jaren erna experimenteerden vooral het leger en NASA met de techniek, totdat de mobiele telefoon gemeengoed werd. Hierdoor kregen we de rekenkracht die nodig is voor AR. Met name de introductie van de iPhone in 2007 zorgde voor een boost op het gebied van AR.

Astronauten worden getraind met behulp van AR.

NASA gebruikt al jaren AR om astronauten te trainen.

Toch kwam AR nog niet echt van de grond. Volgens de experts kwam dat met name omdat de techniek vooral als gimmick werd gebruikt, zonder dat er echt nagedacht was over de toegevoegde waarde. Een fout die ook al gemaakt werd bij smartwatches.

In de afgelopen paar jaar is AR eindelijk opgepakt door bedrijven, en dat is precies wat de techniek nodig had. Google deed in 2014 al een moedige poging met Google Glass, en een jaar later was er de HoloLens. Ook andere bedrijven zijn druk bezig om een AR-headset te ontwikkelen, en tegelijkertijd werken ze aan zinvolle toepassingen.

Is 2017 het jaar van de doorbraak?

Er zijn 2 trends op het gebied van AR die de moeite waard zijn om te volgen. De grootste is MagicLeap, al kan dat ook nog steeds een enorme flop worden. Maar als je als startup $1,5 miljard binnenhaalt van bedrijven als Google en Warner Bros, doe je vast iets goed. Het bedrijf is sinds 2015 bezig met het bouwen van een platform en een headset, en de verwachtingen zijn hooggespannen. Hopelijk zien we MagicLeap dit jaar nog op de markt komen, want iedereen die het heeft geprobeerd is lyrisch.

De andere trend is die op het gebied van sociale media. Zowel Facebook als Snapchat zijn bezig met AR-filters voor je smartphone. Beide bedrijven zijn ook bezig met het ontwikkelen van een eigen headset, maar ze zullen eerst willen zien dat veel mensen hun AR-toepassingen voor smartphone gaan gebruiken.

De enige reus die we in het rijtje nog missen, is Apple. De verwachting is dat er bij de introductie van de nieuwe iPhone ook nieuws komt over een eventuele headset, die in 2018 uit zou moeten komen. Net als bij alles wat Apple doet, wordt ook hier veel van het bedrijf verwacht.

Augmented reality in de praktijk

Al die ontwikkelingen zijn natuurlijk razend interessant, maar uiteindelijk zal augmented reality pas echt een hit worden als er relevante toepassingen voor zijn. Hieronder beschrijf ik zomaar een paar mogelijkheden.

Hulp op afstand

Volgens Brian Blau van onderzoeksbureau Gartner, is het kunnen bieden van hulp op afstand een van de belangrijkste toepassingen van augmented reality. Een wat minder ervaren collega kan de hulp van een expert op afstand inroepen, en die kan via AR precies de goede instructies tonen. Ook kan AR een automonteur helpen, door bijvoorbeeld de onderdelen die vervangen moeten worden op te laten lichten.

Man houdt iPad omhoog, op beeld zie je AR in de praktijk.

Met behulp AR kan een monteur direct zien wat er moet gebeuren.

Je virtuele ontwerp in het echt zien

De techniek achter AR zorgt ervoor dat je virtuele objecten in de echte wereld kunt tonen. Dit geeft ontwerpers de kans om te zien hoe hun virtuele 3D-modellen er ‘in het echt’ uitzien. Zeker bij het ontwerpen van ingewikkelde dingen als auto’s, kan dit een hoop tijd en gedoe schelen. Je ziet al eerder hoe het uiteindelijke product eruit ziet, zonder dat je een peperduur prototype hoeft te bouwen.

Betere service voor je klanten

IKEA heeft een app gemaakt waarmee je hun meubels in je eigen woonkamer kunt projecteren. Je maakt een foto van je woonkamer en kiest welke bank je erin wilt zetten. Op het scherm van je tablet zie je dan direct hoe dat eruit ziet. Dit is een toepassing die natuurlijk voor veel meer bedrijven en producten te gebruiken is.

Betere educatie

Augmented reality kan ook goed ingezet worden voor educatieve doeleinden. De automonteur kan met AR bijvoorbeeld oneindig vaak oefenen hoe je een motor in elkaar zet. Door zo’n hands-on manier van oefenen, leer je dingen veel sneller en blijven ze beter hangen. Uiteindelijk zal AR ook zijn weg naar het klaslokaal wel vinden.

Nieuwe manieren van werken

Tot slot heeft de techniek de potentie om nog veel meer te veranderen. Denk bijvoorbeeld aan de schade-inspecteur van een verzekeraar. Terwijl de inspecteur de schade opneemt, kan hij via een AR-headset video uploaden naar een systeem dat de schade helpt op te nemen. Zo kunnen claims sneller en nauwkeuriger worden afgehandeld. En wat dacht je van de chirurg die tijdens een operatie real-time informatie over de patiënt op z’n AR-headset geprojecteerd krijgt?

Tot slot

Of augmented reality het dit jaar echt gaat redden, valt nog te bezien. De HoloLens van Microsoft belooft veel, maar in de praktijk is het apparaat vooral nog erg groot en kostbaar. Er wordt ook heel veel verwacht van MagicLeap, maar of zij alle verwachtingen waar kunnen maken, is nog maar de vraag.

Feit is wel dat er genoeg toepassingen te bedenken zijn voor AR. Of het nou gebruikt wordt om je klanten beter te helpen, of bij het ontwerpen van bijvoorbeeld huizen, de techniek heeft potentie. Ik ben benieuwd wat Apple gaat laten zien, want dat kon wel eens een game changer worden.