SDN is echt niet eng.

Thomas de Jong | 06 juni 2017

In mijn zoektocht naar interessante onderwerpen voor dit blog kwam ik een whitepaper van Cisco tegen. In ‘Demystifying SDN for the Network Engineer’ wil Cisco de mysteries rondom software-defined networking (SDN) voor netwerkbeheerders oplossen. En dat is ze zo goed gelukt, dat zelfs een niet-netwerkbeheerder als ik er veel van geleerd heeft. In dit artikel vat ik samen wat Cisco te vertellen heeft, zodat jij je niet door de whitepaper hoeft te worstelen ;)!

Waar gaan we het over hebben?

Dit is de eerste whitepaper van Cisco in een serie over dit onderwerp. We geven antwoord op de volgende vragen:

  • Waarom is SDN juist nú in opkomst?
  • Wat zijn de verschillen in netwerkarchitectuur tussen traditionele netwerken en SDN?
  • Welke voordelen heeft SDN?

Laten we beginnen!

Veranderen zit in je DNA

De overgang naar SDN is geen kattenpis. Zeker voor netwerkbeheerders gaat er een heleboel veranderen. Om je een hart onder de riem te steken, benadrukt Cisco dat verandering niets is om bang voor te zijn.

Als je al een tijdje in het vak meedraait, heb je namelijk ook de overgang van circuitgeschakelde naar pakketgeschakelde netwerken overleefd. En wat dacht je van de opkomst van ethernet, draadloze netwerken en het gebruik van video op internet? Precies, ook allemaal veranderingen die je voorbij hebt zien komen!

Oftewel, verandering zit in je DNA. En hoewel de stap naar SDN echt geen kleintje is, belooft het wel een hoop goeds voor degenen die bereid zijn zich aan te passen en te blijven leren.

Waarom SDN juist nú in opkomst is

SDN is een manier om netwerken wendbaarder te maken. Maar waarom is die wendbaarheid eigenlijk nodig? Volgens Cisco spelen de volgende 3 technologische ontwikkelingen een grote rol:

  • Het gebruik van mobiele apparaten
  • Virtualisatie en de flexibiliteit van cloudoplossingen
  • Het Internet of Things (IoT) vraagt om schaalvergrotingen van het netwerk

Mobiele apparaten

Hoewel het gebruik van mobiele apparaten allang niet meer nieuw is, zijn de verwachtingen rond het gebruik ervan wel toegenomen. Elke werknemer neemt zijn eigen smartphone, tablet of laptop mee en verwacht direct betrouwbaar internet.

Je komt dus niet meer weg met statische netwerken, waarin je precies wist welk apparaat waar gebruikt werd. Modern netwerkbeleid moet dynamisch en flexibel zijn om het gebruik van mobiele apparaten te ondersteunen en de gebruikers van het netwerk geen kunstmatige beperkingen op te leggen.

Cloudoplossingen

Een onderwerp waar wij echt over mee kunnen praten, zijn oplossingen in de cloud. Cisco benadrukt nog maar even dat het nog niet zo lang geleden is dat de cloud simpelweg nog niet bestond. Bedrijven hadden gewoon hun eigen datacenter, en niemand dacht er ook maar over om z’n bedrijfskritische applicaties in de cloud te hosten.

Tegenwoordig moet je als bedrijf een keuze maken: gaan we voor een public, private of hybrid cloud? Hierdoor moet je als netwerkbeheerder nadenken over de flexibiliteit en veiligheid van je netwerk.

Ook is de reikwijdte van je netwerk enorm gegroeid door de cloud. Je hebt niet langer alleen een bedrijfsnetwerk onder je hoede, maar je moet er ook voor zorgen dat de gebruikers in dat netwerk moeiteloos bij de applicaties en data in de cloud kunnen.

Internet of Things (IoT)

Terwijl ik dit schrijf en bedenk hoe ik ga uitleggen welke rol het ‘internet der dingen’ speelt bij SDN, realiseer ik me dat een artikel over het IoT ook geen overbodige luxe is. Die houden jullie nog van me tegoed, voor nu moet je het doen met een korte uitleg.

De verwachting is dat er straks meer niet-menselijke dan menselijke internetgebruikers zijn. Als je net als ik direct aan Skynet en andere kunstmatige intelligentie denkt, wees gerust: zo’n vaart loopt het (nog) niet. Bij niet-menselijke internetgebruikers moet je denken aan alledaagse apparaten die verbonden zijn met het internet, en op die manier gegevens kunnen uitwisselen.

Een goed voorbeeld is de Nest Learning Thermostat. Die kun je via het internet bedienen met je smartphone, maar hij leert ook jouw routines. Zo weet hij precies wanneer je wakker wordt en de verwarming aan moet, en ook wanneer je weg bent en de verwarming dus uit kan.

Daarnaast is ook de Tesla S een goed voorbeeld. De auto is altijd verbonden met het internet. Zo weet Tesla het als je een ongeluk hebt gehad, en staat er bijvoorbeeld heel snel een vervangende auto voor je klaar.

Een oldtimer die gecrasht is.

Hadden ze nu maar een Tesla gehad die met het internet verbonden was…

Ik hoor je denken: leuk, dat IoT, maar we hadden het toch over SDN? True, true, let’s focus! 

Wat heeft IoT met SDN te maken?

De reden dat IoT een grote rol speelt, heeft alles met schaalvergrotingen te maken. Door het IoT is het aantal sensoren en apparaten dat met een netwerk verbonden is explosief gestegen. Cisco verwacht dat er in 2030 ongeveer 500 miljard (!!!) apparaten met het internet verbonden zijn. Dat betekent uiteraard extra werk voor de netwerkbeheerder, want iemand moet al dat verkeer toch in goede banen leiden.

Niet zo lang geleden werden er simpelweg meer netwerkbeheerders aangenomen als een netwerk groeide. Maar door het IoT gaat dat niet meer, het gaat gewoon om té veel network endpoints.

Digitalisering speelt dus een grote rol in onze maatschappij. Bedrijven moeten wel digitaliseren om de concurrentie aan kunnen. Dat vraagt weer om een digital ready network, en volgens Cisco is dat een netwerk dat op software gebaseerd is en voor een groot deel geautomatiseerd is.

Verbinding alleen is niet genoeg

Jarenlang was de belangrijkste taak van een netwerkbeheerder om het netwerk up and running te houden. Dat kwam vaak neer op het handmatig configureren van allerlei dedicated hardware via de command-line interface (CLI). Een vervelend en tijdrovend klusje, omdat je vaak verschillende commando’s uit je hoofd moest leren of op moest zoeken. Want elke router, switch of ander apparaat werkt weer anders en heeft z’n eigen commando’s nodig.

Het traditionele netwerk

Misschien is dit stuk voor de ervaren netwerkbeheerder gesneden koek, maar ik vond het interessant genoeg om te delen. Cisco gaat in op de manier waarop traditionele netwerkapparaten, zoals een router, werken. Een router werkt op 3 niveaus, zoals je op de afbeelding hieronder ziet: het dataniveau, het controleniveau en het managementniveau.

In een diagram wordt uitgelegd hoe een traditionele router werkt. SDN maakt dit overbodig.

De traditionele router werkt met een dataniveau, controleniveau en een managementniveau.

Het dataniveau is verantwoordelijk voor het doorsturen van de pakketjes met data, het controleniveau gebruikt routing procotols om te bepalen waar die pakketten heen moeten. Op het managementniveau kan een netwerkbeheerder de router instellen. Als het dataniveau de handen van het netwerk is, zijn het controle- en managementniveau de hersenen.

Het programmeerbare netwerk

Om nieuwe functionaliteit (zoals cloud en IoT) beter te ondersteunen, moeten netwerken geavanceerder, flexibeler en wendbaarder zijn. Cisco ziet dan ook steeds meer bedrijven overstappen van het traditionele netwerk naar een programmeerbaar netwerk. In een programmeerbaar netwerk hoeft een beheerder bijvoorbeeld niet elk apparaat apart te configureren, maar kunnen er door het gebruik van software en grafische gebruikersomgevingen automatisch wijzigingen in een compleet netwerk worden doorgevoerd. Er komt als het ware een extra niveau bovenop, waarmee je eenvoudig van meerdere apparaten de instellingen kunt wijzigen.

De grote voordelen van SDN

SDN is een van de grootste veranderingen waar je als netwerkbeheerder mee te maken gaat krijgen. Elk bedrijf dat zichzelf serieus neemt, zal vroeg of laat zijn netwerk via software moeten gaan beheren. Als je dat doet, zijn dit de grote voordelen:

  • Wijzigingen zijn sneller doorgevoerd
    Met SDN kun je in een keer honderden routers tegelijk wijzigen, en hoef je ze niet meer stuk voor stuk handmatig, vaak via de CLI, aan te passen.
  • Nauwkeuriger en betrouwbaarder
    De kans dat je een fout maakt bij het handmatig wijzigen van veel netwerkapparaten, is erg groot. Met SDN hoef je maar 1 actie te doen, waardoor de nauwkeurigheid en betrouwbaarheid groterwordt.
  • Simpeler
    Software-gebaseerde controllers kunnen complexe regels ‘vertalen’ om het voor jou transparanter te maken.
  • Flexibeler
    Door een netwerk te programmeren, kan het veel makkelijker omgaan met verschillende apparaten en gebruikers.
  • Betere analyses
    Met een volledig digitaal netwerk kom je sneller tot diepgaandere analyses, zodat je je netwerk steeds kunt verbeteren.
  • Tijd over = geld besparen
    Door SDN kunnen netwerkbeheerders meer doen in dezelfde tijd en met dezelfde inzet. Dat bespaart dus geld.

En voor mij als netwerkbeheerder?

Wees gerust, SDN heeft echt niet alleen maar voordelen voor het bedrijf waar je voor werkt. Jouw werk wordt er ook leuker van! Al is het alleen maar omdat je niet meer in die CLI hoeft te wroeten, en je afvraagt of je dat ene commando wel of niet hebt toegevoegd… SDN neemt veel van die vervelende, alledaagse klussen over.

Zo hou je meer tijd over om je creativiteit de vrije loop te laten. Jij programmeert het netwerk precies zoals het voor jou moet werken. Zo vergroot je de meerwaarde van IT voor een bedrijf en kunnen jouw inspanningen ook zichtbaar worden in andere delen van het bedrijf. Wie weet wat voor deuren dat voor je opent!

Tot slot

Cisco zegt dat je niet bang hoeft te zijn voor SDN. Hoewel het zeker een grote verandering is, krijg je met SDN tools in handen die je werk makkelijker en efficiënter maken. Je hoeft ook niet te vrezen dat SDN je overbodig maakt, want jouw specifieke netwerkkennis blijft waardevol. In volgende whitepapers gaat Cisco onder andere in op kant-en-klare netwerkapplicaties, het virtualiseren van netwerkfuncties en de basis van het programmeren van applicatie voor jouw netwerk.

Volgens Andrew Lerner, de research vice president van Gartner, werkt in 2020 nog maar 30 procent van de netwerkbeheerders voornamelijk met de CLI. Dat was eind 2016 nog 85 procent. Oftewel, change is coming! En dat jij nu deze blog al hebt gelezen, bewijst dat je voorop loopt. Je werk als netwerkbeheerder zal echt gaan veranderen, maar het belang ervan niet.

Meer lezen? Je kunt hier de complete whitepaper downloaden.