Met ontwikkelingen als steeds sneller mobiel internet en het Internet of Things zou je denken dat iedereen zo langzamerhand met een smartwatch rondloopt. Toch is dat zeker niet het geval. Integendeel: eigenlijk zie je ze nauwelijks, en er zijn zelfs al mensen die beweren dat de smartwatch mislukt is.

In dit artikel kijken we naar de opkomst van de smartwatch en naar de redenen waarom ze lijken te mislukken. Tot slot vertel ik over een mogelijke toekomst voor smartwatches.

Smartwatch, wat is dat ook alweer?

Laten we beginnen met een simpele uitleg. Een smartwatch is een horloge met een digitaal scherm, dat meer mogelijkheden biedt dan het laten zien van de tijd. Je kunt het zien als een soort mini-smartphone voor om je pols.

Eigenlijk moet elke smartwatch verbonden zijn met een smartphone om echt iets te kunnen. Zonder die verbinding is het gewoon een horloge. De meeste smartwatches verbindt je via Bluetooth of NFC met je smartphone.  Vervolgens kun je aangeven welke notificaties je naar je smartwatch wilt laten sturen, bijvoorbeeld e-mails, Whatsapp-berichten of telefoontjes. Met sommige smartwatches kun je ook je muziek kiezen of je smartphone een foto laten maken.

Er zijn ook draagbare fitnesstrackers die je kunt koppelen met je smartphone. Omdat deze apparaten echt specifiek bedoeld zijn voor het bijhouden van je fysieke activiteit, laten we ze in dit artikel buiten beschouwing.

De hype was groot

Hoewel de geschiedenis van slimme horloges al een hele tijd teruggaat, werd de huidige generatie smartwatches geboren met Pebble. Dit bedrijf haalde in 2012 ruim 10 miljoen dollar met hun crowdfundingcampagne. In 2013 kwam de smartwatch op de markt, en ook concurrenten Samsung en Sony deden mee.

In 2014 kwam Google met Android Wear, een besturingssysteem speciaal voor smartwatches. De verwachting was dat dit voor een aanzienlijke groei van de markt zou zorgen, voornamelijk door de populariteit van Android als besturingssysteem voor smartphones.

Maar pas toen Apple in 2015 met de Apple Watch kwam, werd de smartwatch bekend bij het grote publiek. De smartwatch was niet langer alleen een hebbeding voor nerds en geeks.

Minder populair dan verwacht

Het onderzoeksbureau eMarketer voorspelde dat het gebruik van smartwatches onder volwassenen in 2016 met ruim 60% zou toenemen. In de praktijk bleek dat slechts 24,7% te zijn. De voorspellingen voor de toekomst zijn nog verder naar beneden bijgesteld, de markt zal volgens eMarketer in 2020 met slechts 5.1% groeien. In 2016 gebruikte 39,5 miljoen Amerikanen minimaal een keer per week hun smartwatch, wat behoorlijk minder is dan de eerder voorspelde 63,7 miljoen. De markt lijkt dus alweer op z’n retour, terwijl alle vroege tekenen op iets anders wezen.

5 redenen waarom smartwatches mislukt zijn

Hoewel de verwachtingen voor smartwatches hooggespannen waren, bleek de praktijk dus een stuk minder rooskleurig. Dat kon wel eens te maken hebben met de volgende 5 zaken:

Batterij is snel leeg

Een van de grootste problemen van smartwatches is dat de batterij heel snel leeg is. Hoewel we gewend zijn om onze smartphones regelmatig op te laden, bleek het dagelijks opladen van je horloge voor de meeste mensen te veel van het goede.

Bijna lege iPhone wordt opgeladen. Smartwatches moeten ook vaak opgeladen worden.

Het is al moeilijk genoeg om je smartphone opgeladen te houden, toch?

Continue notificaties

Een van de problemen die de smartwatch zou moeten oplossen, is dat je minder op je smartphone kijkt. Je smartwatch zou dan als een soort filter werken, en alleen notificaties geven als het echt nodig is. In de praktijk blijkt het probleem van continue notificaties zich gewoon verplaatst te hebben, van phone naar watch.

Te weinig zinvolle apps

Apps maken ons leven makkelijker. De verwachting was dan ook dat er zulke goede apps voor smartwatches zouden komen, dat je wel zo’n ding MOEST hebben. De praktijk? Weinig écht innovatieve apps, zodat de meerwaarde van een smartwatch teniet gedaan wordt.

Korte levenscyclus

Als je €300,- uitgeeft aan een horloge, verwacht je toch wel dat je er minimaal een paar jaar gebruik van kunt maken. Maar als een fabrikant elk jaar met een nieuw model komt en de oude modellen niet meer van software-updates voorziet, lukt dat niet. En dat is precies wat er de afgelopen jaren gebeurde in de markt van smartwatches.

De kern van alles: identiteitscrisis

Eigenlijk is het in de afgelopen jaren nooit duidelijk geworden waarom je een smartwatch nodig zou hebben. Het heeft niet de functionaliteit van een smartphone, is minder praktisch dan een gewoon horloge, en voor de looks hoef je het meestal ook niet te doen. Dit probleem zie je zowel bij fabrikanten als consumenten, niemand weet precies wat ‘ie met een smartwatch moet.

Vraagteken op krijtbord. Niemand weet waarom we smartwatches nodig hebben.

Is er eigenlijk wel een markt voor smartwatches?

Is de smartwatch nog te redden?

Het is duidelijk dat de smartwatch in z’n oorspronkelijke vorm niet aan de verwachtingen voldoet. Misschien is dat niet zo gek, als je ziet dat veel mensen niet weten wat ze met zo’n ding moeten. Maar fabrikanten zitten niet stil, en de technologische ontwikkelingen gaan ook door.

Volgens Chaim Gartenberg van The Verge ligt de toekomst van smartwatches niet in het horloge zelf, maar in het horlogebandje. Je ziet al steeds minder smartwatches met een touchscreen, en steeds meer ‘hybride smartwatches’. Dat zijn smartwatches die eruit zien als normale horloges, maar ondertussen ook een fitnesstracker zijn en met je smartphone kunnen communiceren.

Volgens Chaim moet de ontwikkeling daar niet stoppen, en moeten fabrikanten zich gaan richten op het maken van zogenaamde ‘slimme horlogebandjes’. Zo laat je het maken van een goed horloge over aan de bedrijven die daarin gespecialiseerd zijn, maar hou je de bruikbare techniek van smartwatches. Volgens hem zou het bijvoorbeeld een gouden greep zijn als Google zijn Android Wear ombouwt naar een simpele fitnesstracker en een notificatiesysteem, en dat inbouwt in een horlogebandje. Dat horlogebandje is vervolgens te combineren met praktisch alle horloges.

Of dit nou dé oplossing is? De tijd zal het leren. Ik kijk voorlopig wel gewoon op mijn smartphone om te zien waar die tijd blijft ;)…